Las auroras boreales ¿Qué son y cómo verlas?

Las auroras boreales son un fenómeno natural que impresiona a todo aquel que lo ve y son miles las personas que año tras año viajan para poder observarlas en vivo y en directo.

En este artículo te cuento cómo se producen, a qué se deben los colores que tiene, sabrás cuál es el mejor momento para ir a verlas y a cuáles son los lugares de la Tierra en donde mejor se aprecian.

Qué es una aurora boreal

Una aurora polar es un fenómeno atmosférico que produce grandes manchas de colores muy luminosos en el cielo. Estas, tal como su nombre lo indica, solo existen en las zonas próximas a los polos de la Tierra.

Aurora Boreal es una aurora polar que se produce en el hemisferio norte. Por ello, recibe el nombre de Boreal en alusión al Dios griego Boreo que representaba el viento que soplaba desde el norte.
Aurora Austral es una aurora polar que se produce en el hemisferio sur

Por qué se producen

Se producen cuando las partículas cargadas emitidas por el Sol entran en contacto con la atmósfera.

En la corona solar suelen producirse explosiones de masa electromagnética (lo que conocemos como viento solar). Esta energía viaja a través del espacio y cuando llegan a las inmediaciones de la Tierra, la magnetosfera terrestre las desvía pero algunas logran pasar esta barrera y llegan a tener contacto con la atmósfera y allí comienza el espectáculo de colores.

En pocas palabras, las auroras boreales se forman cuando las partículas electromagnéticas que provienen del Sol impactan contra las moléculas de la atmósfera terrestre.
Las auroras siempre (hay excepciones) se producen cerca de los polos porque el poder magnético de la Tierra las atrae hacia esos lugares

A qué se deben los colores de las auroras boreales

El color de la aurora depende exclusivamente del tipo de molécula con la que impactan las partículas solares

OxígenoSi la molécula es de oxígeno la luz será verde, amarillo y rojo
NitrógenoSi la molécula es de nitrógeno el color que desprenderá será morado y azul.

Comparativa
Átomos de oxígeno
Átomos de nitrógeno
Amarillo
Azul
Morado
Rojo
Verde

Una molécula que se componga de diferentes tipos de átomos dará como resultado una aurora multicolor.

aurora boreal

En algunos lugares se dice erróneamente que la altura influye en el color. Esto no es así, sino lo que ocurre es que dependiendo de la altura hay más o menor cantidad de determinados átomos. Lo que importa es el tipo de átomo contra el que impacta la partícula solar.

Tipos de auroras boreales

Tipos de auroras
  • Difusas: no tienen una forma definida y son más difíciles de observar
  • Bandas: son como arcos pero tienen una mayor cantidad de curvas. Un arco puede convertirse en banda en cuestión de minutos.
  • Arcos: son las más comunes
  • Coronas: estas aparecen cuando hay mucha actividad solar. Tal como su nombre lo indica, tienen forma de corona y pueden ser multicolores.

¿Se pueden predecir las auroras?

La intensidad de una aurora boreal no se puede predecir con exactitud. Lo único que hay son más o menos probabilidades de que se avisten auroras boreales.

Se sabe que el viento solar demora unos 3 días en llegar a la zona terrestre. Con este dato se podría predecir que habrá auroras boreales de acuerdo a la intensidad del viento solar pero no es posible hacer predicciones con mucha fiabilidad.

Óvalo auroral

Los óvalos aurorales es la región que demarca los polos magnéticos de la Tierra (no son los polos geográficos). Es precisamente en la zona demarcada por estos donde se producen las auroras polares.

Para conocer el óvalo auroral del momento puedes visitar: https://www.spaceweatherlive.com/es/actividad-auroral/aurora-oval Allí te muestran en vivo y en directo la ubicación del óvalo

Cómo se mide la intensidad de una aurora polar

La fuerza geomagnética de una aurora polar se mide a través del índice KP. El máximo es el KP9 y el mínimo es KP0

El índice KP9 indica una aurora polar muy fuerte que incluso se vería desde latitudes no polares. Por ejemplo, cuando ocurrió el evento de Tungunshka (meteorito que impactó en Rusia) la energía desprendida fue tal que pudo verse auroras boreales en Londres, París, Madrid, entre otros.

Los valores más habituales del índice KP son: KP1, KP2 Y KP3. Todos estos valores indican que solo son visibles desde las regiones más próximas a los polos del planeta.

Mejores meses para ver auroras boreales

Como te dije anteriormente, es muy difícil predecir con antelación una aurora polar. Sin embargo, se puede utilizar las estadísticas para decir cuáles son los meses en que más probabilidades tienes de ver alguna aurora.

Lo que sí sabemos es que el Sol tiene un ciclo que dura aproximadamente 11 años. Es decir, en aquellos momentos donde más actividad presente, mayor será la probabilidad de que se produzcan auroras.

Las fase de alta actividad del ciclo dura aproximadamente unos 3 años y es el momento en el que el índice KP llega a mayores valores.

Cuanto menor sea el índice KP, más al norte deberás ir para ver una aurora boreal
Si estás en el hemisferio sur, cuanto menor sea el índice KP, más al sur deberás ir para ver una aurora austral

Otoño e invierno

Son las mejores estaciones del año para poder observarlas. Las noches son más largas por ello son más fáciles de observar.

Cerca de los polos, el Sol no llega a ocultar totalmente por ello durante el verano no pueden verse con mucha facilidad las auroras.

Para el hemisferio norte, los mejores meses son: enero, febrero y marzo. De estos meses, se destaca marzo porque estadísticamente hay menos nubes y se está próximo al equinoccio (momento en que suelen incrementarse la cantidad de partículas solares que llegan a la Tierra).

Para el hemisferio sur los mejores meses son: julio, agosto y septiembre. De estos meses, el mejor es septiembre.

Meses no recomendados para ver auroras boreales: abril, mayo, junio y julio. Cerca del polo hay mucha luz y no se logran ver las auroras.

Meses no recomendados para ver auroras australes: octubre, noviembre, diciembre, enero.

Los meses de noviembre y diciembre para ver auroras boreales quedan en el limbo porque si bien, las noches son más largas todavía hay muchas horas de luz solar.

Comparativa
Mejores Meses
Peores Meses
Aurora Boreal (hemisferio norte)
Enero - Febrero - Marzo
Julio - Agosto - Septiembre
Aurora Austral (hemisferio sur)
Abril - Mayo - Junio - Julio
Octubre - Noviembre - Diciembre - Enero

Por qué producen sonidos las auroras boreales

Sí, las auroras polares son capaces de producir sonidos. Este se escucha como el ruido que realiza una radio sin estar bien sintonizada.

Esto era algo que a menudo decían los residentes próximos al ártico pero no se había estudiado en profundidad hasta el año 2012. En ese año, se comprobó que esos sonidos se crean con las auroras que se forman a unos 70km de la superficie de la Tierra.

Las partículas cargadas que llegan del Sol quedan atrapadas en la capa de la atmósfera y cuando logran descargarse producen los sonidos.

Esto se genera en lo que se conoce como capa invertida, es una parte de la atmósfera donde a mayor altura, aumenta la temperatura. De ahí su nombre.

Como se sabe la temperatura disminuye a mayor altura pero cuando en la superficie terrestre se registran temperaturas muy inferiores a los 0° C. y la noche está despejada, el frío se encuentra más cerca de la superficie mientras que el calor está más arriba.

El aire caliente, se eleva a una capa superior y empuja la carga negativa hacia la superficie terrestre. Como el aire frío, tiene carga positiva esto genera una tormenta geomagnética que hace que la carga acumulada sea liberada y así se crean los sonidos.

¿Hay auroras polares en otros planetas?

¡Sí! Si un planeta tiene atmósfera y campo magnético entonces muy probablemente tenga auroras polares.

De hecho hay imágenes tomadas por la NASA de auroras en Júpiter, Saturno y Neptuno

Aurora en Neptuno

Aurora en Saturno

Aurora en Júpiter

En síntesis, lo que precisas para ver auroras polares son: estar en el óvalo austral y una noche bien obscura preferiblemente lejos de luces de la ciudad.

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