Los asteroides son objetos, que no tienen el tamaño suficiente para ser considerados planetas o planetas enanos, compuestos por roca y metal que orbitan alrededor del Sol entre las órbitas de Marte y Júpiter (en el cinturón de asteroides). Ese no es el único lugar donde encontramos órbitas de asteroides también las podemos encontrar más allá de Saturno, cerca de la Tierra, etc. pero la gran mayoría está en el conocido cinturón.

Son asteroides los cuerpos rocosos que tienen un diámetro mayor a 50 metros pero que no cumplen los requisitos para ser planetas enanos o planetas

El Cráter Barringer (Wislow, Arizona) es la evidencia del impacto de un asteroide contra la Tierra.

Composición

Los asteroides se componen de material sobrante de la formación del sistema solar.

Hay una teoría que afirma que los asteroides son restos de un planeta que habría sido destruido debido a una gran colisión hace muchísimo tiempo.

Lo más probable es que sean residuos que nunca llegaron a unirse para formar un planeta.

Se calcula que la masa total de asteroides si se concentrara en un solo objeto podría formar un objeto de 1.500 km de diámetro (menos de la mitad de la Luna).

Unas tres cuartas partes de los asteroides que vemos desde la Tierra son del Tipo C. Estos se los relaciona con la clase de meteoritos condritos carbonáceos. Se estima que son los materiales más antiguos del sistema solar y tienen una composición similar al de las nebulosas planetarias. Su color es muy obscuro.
 
Los asteroides Tipo S, se relacionan con los meteoritos pétreos-ferrosos son el 15% del total.
 
Asteroides Tipo M, son los meteoritos ferrosos. Se componen de hierro y níquel son representantes de los núcleos de cuerpos planetarios que fueron expulsados debido a impactos.
 
Asteroides Tipo V, se relacionan con los meteoritos acondritos. Tienen una composición similar a la de torrentes de lava terrestres y lunares.

En este artículo te contamos la diferencia entre meteoro, meteoroide, asteroide, bólido y meteorito

El 92,6 % de los meteoritos que se estudiaron están compuesto por silicatos, el 5,7% por hierro y níquel. El resto es una mezcla de los tres materiales. Los meteoritos rocosos son más difíciles de identificar porque se asemejan a las rocas terrestres.

Tamaños y órbitas

Los asteroides más grandes y más conocidos son:

  • Ceres (considerador planeta enano) con un diámetro de 1.030 km
  • Palas diámetro de aproximadamente 450 km
  • Vesta diámetro de aproximadamente 450 km

Cerca de 200 asteroides tienen un diámetro mayor a 100 km

Aquellos asteroides que tienen menos de 160km de diámetro presentan formas alargadas y muy irregulares mientras que lo más grandes, tienen forma esférica.
 

Ceres (planeta enano o asteroide más grande) – Imagen tomada por la sonda Dawn
imagen real de ceres

Palas – Imagen tomada por el Telescopio Hubble
asteroide palas

Vesta – Imagen tomada por la sonda Dawn
asteroide vesta

La mayoría de los asteroides demora entre 5 y 20 horas en dar un giro completo sobre su eje.

Se cree que el cinturón de asteroides se formó debido a la acumulación de deshechos de la formación del sistema solar que deberían haber formado un planeta pero dada la fuerza gravitatoria del gigante Júpiter nunca llegó a concretarse.

Asteroides descubiertos clasificados según órbitas

  • En 1977, se descubrió el asteroide Quirón que tiene su órbita entre Saturno y Urano.
  • En la década de 1990, se descubrieron 75 asteroides del tipo Amor (cruzan la órbita de Marte – ver clasificación – ), 50 asteroides Apolo (estos cruzan la órbita de la Tierra) y unos 10 asteroides Atón (estos son más peligrosos para la Tierra).
  • El asteroide interior más grande es Eros, tiene un diámetro de 24,7 km. Otro asteroide de tipo Apolo conocido como Faetón es el que más se acerca al Sol a unos 20,9 millones de kilómetros).

    Estos asteroides que se aproximan a la Tierra son los más fáciles de investigar por las misiones espaciales. En 1991, la sonda Galileo, mostró en primer plano la imagen de un asteroide, el 951 Gaspra en ellas se vieron los cráteres y una especia de manto fragmentario que cubría su superficie. Unos años más tarde, esta misma sonda obtuvo imágenes del asteroide 243 Ida.
     
    Imagen asteroide Gaspra 951 tomada por la sonda Galileo
    primer asteroide fotografiado gaspra951

    Asteroides Troyanos

    Los asteroides troyanos son asteroides que comparten la órbita con un planeta. Estos se sitúan en dos franjas una que gira 60° delante del planeta y otra, 60° detrás.

    Nuestro planeta tiene un asteroide Troyano, 2010 TK7.

    Asteroides binarios

    Los asteroides binarios son dos asteroides que giran entre sí en un centro de masas (un punto gravitacional en común). Este tipo de asteroides fueron descubiertos por la sonda espacial Galileo a comienzos de los años 90.

    Se cree que los lagos Lagos Clearwater en Canada se formaron por el impacto de asteroides binarios.

    Se cree que los asteroides binarios se forman por el impacto tangencial de un cuerpo mayor sobre dos asteroides o bien, sobre uno que debido al choque se divide en dos partes.

    Asteroides Centauros

    Son asteroides pequeños que cruzan las órbitas de Júpiter y Neptuno y tienen una órbita similar al de los cometas.

    Asteroides cercanos a la Tierra NEA (Near Earth Asteroid)

    Los asteroides NEO son cuerpos que orbitan muy próximos a la Tierra. Son muy investigados últimamente porque pueden llegar a ser peligrosos para la vida en el planeta.
     
    Clasificación de los NEA:

    • Los Asteroides Atón: son asteroides que orbitan la mayor parte del tiempo más cerca del Sol que el Planeta Tierra sin embargo, pueden resultar peligrosos cuando cruzan la órbita de nuestro planeta.
    • Los Asteroides Apolo: son asteroides muy próximos a la Tierra pero en ningún momento cruzan su órbita de nuestro. Generalmente cruzan la órbita de Marte.
    • Los asteroides Amor: tienen una órbita mayor que los anteriores. Se encuentran entre Marte y la Tierra.

     

    ¿Se pueden ver asteroides desde la Tierra?

    Hay asteroides que en las mejores posiciones pueden llegar a verse con unos simples prismáticos astronómicos (en ocasiones el asteroide Vesta). Sin embargo, la gran mayoría es posible verlos a través de telescopios medianamente grandes.
     
    Lo que vas a ver a través de un telescopio será un punto de luz parecido a una estrella. No verás la forma de la roca ni ningún detalle de él. Mira esta imagen del asteroide Palas tomada por el Hubble. Si el Hubble, tiene esa poca resolución ¡Imagínate un telescopio desde la superficie terrestre!
     
    No olvides que la primera imagen con detalles de una asteroide se obtuve recién en el año 1991 y mediante una sonda de la NASA que pasaba cerca de él.
     
    En sí, la observación de estos objetos no es fácil para astrónomos novatos. Cuando sepas que un asteroide está próximo lo mejor que puedes hacer es tener a un astrónomo con experiencia a tu lado para que te indique cómo manejar tu telescopio.
     

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